Avons-nous une chance d’éradiquer le paludisme ?

Avons-nous une chance d’éradiquer le paludisme ?

Cet article fait partie de ceux consacrés aux découvertes de l’année selon Science dans ce blog. Jusqu’à présent, vous avez déjà lu quelques mots sur le microbiome, et un billet plus long sur le photosystème deux. Les zéolithes et, bien sûr, la principale découverte de l’année sont toujours en attente, mais entre-temps, nous avons réussi à persuader un spécialiste d’écrire sur un sujet extrêmement brûlant : le partage d’ un texte sur un vaccin contre la malaria. On vous invite à le lire,  L’avant-dernier numéro du magazine était rempli de noms éminents et de technologies innovantes. Tout cela est dû aux résumés de la dernière année des “Découvertes les plus révolutionnaires de 2020”. Parmi eux, un rapport sur les résultats des essais cliniques du premier vaccin contre la malaria.

  • Qu’est-ce que ce vaccin ?
  • Peut-on vraiment parler d’une percée ?
  • Et ces essais cliniques sont-ils la promesse d’un avenir meilleur, notamment pour les populations africaines ?

Nous aimerions que les réponses à ces questions soient plus simples, malheureusement il faut les mettre en perspective. La recherche sur le vaccin se poursuit depuis plus de 25 ans, mais n’a toujours pas donné de résultats satisfaisants. Habituellement, seuls un ou quelques patients sur 50 vaccinés étaient protégés contre cette maladie dévastatrice.

Pourquoi alors est-il si difficile de trouver une protection efficace ?

Commençons par les bases. Le paludisme n’est pas causé par une bactérie ou un virus contre lesquels nous avons développé des vaccins, généralement avec succès. Le paludisme est causé par une infection par le parasite protozoaire Plasmodium, qui est transmis par des moustiques femelles du genre Anopheles. L’homme est une sorte de salle d’attente pour la spore de Plasmodium, d’une piqûre de moustique à l’autre, car le moustique est l’hôte final. La salle d’attente est une salle d’attente, mais ce parasite, une fois qu’il se trouve dans le corps humain, ne reste pas inactif, mais passe par une série d’étapes : il infecte d’abord le foie, puis les globules rouges. Lorsque le parasite est déjà mature et prêt à réinfecter le moustique, il s’échappe des globules rouges dans la lumière des vaisseaux sanguins, d’où il peut être aspiré par son hôte ultime. Naturellement, le ver ne se soucie pas du fait qu’en s’échappant des globules rouges, il les détruit complètement et provoque une forte fièvre, des frissons, des nausées et diverses douleurs chez son hôte humain. Ces infections entraînent chaque année la mort (selon les estimations) de 1 à 3 millions de personnes, dont la grande majorité est des enfants de moins de 5 ans.

Ce n’est pas seulement le nombre de stades différents du parasite qui pose des problèmes pour le développement d’un vaccin – les spores ont également développé des stratégies sophistiquées pour se cacher du système immunitaire humain. Tout d’abord, la pénétration de nos cellules se fait très rapidement, de sorte que les spores ne sont pas exposées à notre système immunitaire pendant très longtemps. Une fois qu’ils ont pénétré dans nos cellules, certaines protéines spécifiques au paludisme apparaissent à leur surface. Bien que les vaccins puissent être conçus pour reconnaître uniquement ces protéines, chaque espèce de spore – voire même l’individu ! – produit des protéines et des signaux différents. Comme si cela ne suffisait pas, à ce jour, on ne sait pas exactement quelle branche du système immunitaire est responsable de l’élimination de ces parasites.

Le cycle du paludisme

S’il y a beaucoup de raisons de se battre, nous pouvons constater que le combat n’est pas facile. Si nous voulons produire un vaccin contre la malaria, nous devons d’abord répondre à certaines questions fondamentales :

  • Sur quoi voulons-nous vraiment nous concentrer : combattre le parasite lui-même (la source de la maladie) ou les symptômes causés par l’infection ?
  • Si nous décidons d’essayer d’éliminer le parasite, à quel stade de son développement le vaccin doit-il agir ?

Comme on l’ai mentionné précédemment, il y a eu de nombreuses idées et études, mais un seul vaccin à ce jour a atteint la phase 3 des essais cliniques et est immédiatement devenu une “percée” selon la science – le vaccin RTS, S. L’étude a porté sur plus de 1 500 enfants et nourrissons de sept pays africains et a été soutenue par la Fondation Bill et Melinda Gates à hauteur de 200 millions de dollars. Le vaccin RTS, S s’attaque au parasite lorsqu’il pénètre dans la lumière des vaisseaux sanguins humains, peu après une piqûre de moustique. En stimulant le système immunitaire, il peut faire en sorte que la spore cesse de croître, de sorte que le parasite ne puisse pas mûrir et continuer à se reproduire dans le foie.

Et maintenant, la partie la plus importante : est-ce que ça marche ?

Ça marche et ça ne marche pas. Il a déjà été démontré que le vaccin est sûr, bien toléré et qu’il procure au moins partiellement une immunité contre le paludisme. En novembre dernier, les premiers résultats d’essais cliniques ont été publiés, qui ont montré que l’efficacité du vaccin allait de 35 (pour le paludisme grave) à 50 % (pour le paludisme clinique). Cela signifie que, dans le meilleur des cas, les enfants non vaccinés ont développé le paludisme deux fois plus vite que les enfants vaccinés. C’est beaucoup ? Si on le compare aux autres vaccins, pas vraiment : l’efficacité du vaccin contre la grippe est estimée à 70-90%, et celle du vaccin contre la rougeole à 80-97%. On peut se demander si c’est tout ce que nous pouvons nous permettre après un quart de siècle de recherche et des millions (voire des milliards) de dollars dépensés pour sa production. Il devient également évident que même si un vaccin est introduit auprès du grand public, il n’éradiquera pas le paludisme, mais ne fera que compléter d’autres procédures déjà régulièrement mises en œuvre en Afrique : l’installation de moustiquaires ou la pulvérisation d’insecticides. Même dans ce cas, la montagne de défis ne diminuera pas : comment le vaccin pourrait-il être acheminé efficacement jusque dans les régions les plus inaccessibles du continent africain ?

 Et plus important encore : qui paierait alors pour cela ?

Mais que notre verre soit à moitié plein. Nous parlons ici du premier vaccin contre un parasite très sophistiqué, un vaccin qui donne les premiers résultats prometteurs et qui laisse espérer d’autres découvertes et progrès dans ce domaine. Le même mois que la publication de ces résultats, un article est paru, suggérant que nous devrions bientôt assister à de nouvelles avancées dans ce domaine, si seulement nous nous attachons à combiner des substances qui s’attaquent à différents stades du parasite. Un rapport complet sur les performances du vaccin RSS, S devrait être disponible avant 2025, date à laquelle l’Organisation mondiale de la santé (OMS) émettra des avis appropriés et éventuellement des recommandations sur le vaccin.

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